Halle (Saale), Allemagne/Zurich, Suisse/Pékin, Chine. Les forêts subtropicales riches en espèces peuvent absorber, en moyenne, deux fois plus de carbone que les monocultures. Ceci a été rapporté par une équipe de recherche internationale dans la revue professionnelle Science. L’étude a été réalisée dans le cadre d’une expérience de terrain unique menée sous la direction de l’Université Martin Luther de Halle-Wittenberg (MLU), du Centre allemand de recherche sur la biodiversité intégrative (iDiv) et de l’Académie des sciences chinoise. L’expérience comprend des forêts cultivées spécifiquement à cette fin en Chine ; pour l’étude, les données de parcelles expérimentales de plus de 150 000 arbres au total ont été analysées. Les chercheurs croient que les résultats parlent en faveur de l’utilisation de plusieurs espèces d’arbres lors du reboisement. Ainsi, la conservation des espèces et la protection du climat peuvent être encouragées.

Une expérience forestière mondiale

En 2009, BEF-Chine a commencé comme une expérience forestière unique ; des combinaisons d’arbres comprenant différents nombres d’espèces ont été plantées – de la monoculture à la forêt riche en espèces avec 16 espèces d’arbres différentes. Après huit ans, une telle forêt riche en espèces a stocké en moyenne 32 tonnes de carbone par hectare dans sa biomasse aérienne. En revanche, une monoculture moyenne n’entreposait que 12 tonnes par hectare, soit moins de la moitié de la quantité des mélanges d’espèces. Lors de la photosynthèse, les plantes absorbent le dioxyde de carbone de l’atmosphère et transforment le carbone en biomasse. Lorsqu’une forêt stocke plus de carbone, cela contribue à réduire les gaz à effet de serre et, en même temps, indique également une productivité forestière élevée.

Le fait que la biodiversité augmente la productivité avait déjà été démontré par des expériences dans des écosystèmes de prairie en Europe et aux Etats-Unis, par exemple dans l’expérience de Jena en Allemagne. Par contre, puisqu’on a supposé que toutes les espèces d’arbres occupent des niches écologiques similaires, on a supposé que la biodiversité avait un effet minimal sur les forêts. Helge Bruelheide de l’Université Martin-Luther Halle-Wittenberg, co-directeur du centre de recherche de l’iDiv, rapporte :  » Dans l’expérience forestière, la biomasse a augmenté aussi rapidement que dans les écosystèmes des prairies. En conséquence, même après seulement quatre ans, il y avait de nettes différences entre les monocultures et les forêts riches en espèces. »

Des découvertes d’une importance écologique capitale

« Ces découvertes ont une grande importance écologique et économique », déclare le professeur Bernhard Schmid de l’Université de Zurich, auteur principal dans l’équipe de rédaction de plus de 60 personnes de la publication actuelle dans Science. Une étude précédente avait déjà établi une corrélation positive entre la biodiversité et le stockage du carbone. « Cependant, cette étude précédente était basée sur une simple comparaison de parcelles forestières naturelles dont la richesse en espèces variait et il était donc impossible de conclure que la plus grande biodiversité était la cause de la plus grande productivité « , dit Schmid. Le professeur Keping Ma de l’Académie chinoise des sciences ajoute : « Mais maintenant nous sommes arrivés à la même conclusion avec une expérience en conditions contrôlées : une forêt avec un grand nombre d’espèces d’arbres est plus productive qu’une monoculture ».

« Une forêt avec un grand nombre d’espèces d’arbres est plus productive qu’une monoculture »

Dans le monde entier, d’importants programmes de reboisement sont prévus dans le but de protéger le climat par la plantation de nouvelles forêts. Rien qu’en Chine, entre 2010 et 2015, 1,5 million d’hectares de nouvelles forêts ont été plantés chaque année, mais principalement avec des monocultures à croissance rapide. « Avec un mélange d’essences indigènes, il est possible d’atteindre une productivité plus élevée, ce qui contribue également à mieux protéger le climat », souligne Helge Bruelheide ; « Les forêts riches en espèces sont également moins sensibles aux maladies et aux événements climatiques extrêmes qui deviennent plus fréquents en raison des changements climatiques. En outre, ils contribuent également à la protection de la biodiversité mondiale menacée. » Le reboisement avec un mélange d’essences différentes est également économiquement rentable, affirment les auteurs de l’étude : si les effets observés dans l’expérience sont extrapolés aux forêts existantes du monde, on peut conclure qu’un déclin de 10% des essences forestières entraînerait des pertes de production de 20 milliards de dollars US par an dans le monde.

Le projet BEF-Chine

Dans le cadre du projet BEF-Chine, des scientifiques étudient l’importance de la biodiversité des arbres et arbustes dans les forêts chinoises. BEF  » signifie  » Biodiversité – Fonctionnement des écosystèmes « , c’est-à-dire la corrélation entre la biodiversité et le fonctionnement des écosystèmes. Le projet BEF-Chine est la première expérience de biodiversité forestière réalisée dans les régions subtropicales exceptionnellement riches en espèces. Dans l’expérience BEF-Chine, plus de 30 hectares de forêt ont été nouvellement plantés en 2009 et 2010 dans une zone montagneuse située à 400 kilomètres à l’ouest de Shanghai. Plus de 500 parcelles ont été plantées avec différentes combinaisons d’essences d’arbres afin de pouvoir les comparer ultérieurement. Chaque parcelle a une superficie de 670 mètres carrés, correspondant à l’unité de surface traditionnelle chinoise’m?’. Cela fait de BEF-Chine la plus grande expérience du genre au monde.

 

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